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Se denomina gas natural a una mezcla de gases, cuyos componentes principales son hidrocarburos gaseosos.

Básicamente es un combustible de origen fósil que procede de la descomposición de materia orgánica.

No existe una teoría rigurosa sobre su formación pero se puede asegurar que proviene de un proceso análogo al de la formación del petróleo.

El gas natural se encuentra en la naturaleza en las llamadas “bolsas de gas “, bajo tierra, cubiertas por capas impermeables que impiden su salida al exterior.

El gas natural se puede encontrar acompañando al crudo en pozos petrolíferos (gas natural asociado) o bien en yacimientos exclusivos de gas natural (gas natural no asociado).

Está constituido principalmente por metano en proporciones que generalmente oscilan entre el 80% y el 90% del volumen, y aún más; el resto son hidrocarburos de orden superior, parafínicos en su casi totalidad con algunos isoparafínicos. Contiene también vapor de agua en proporciones variables de saturación y aún agua condensada y puede contener anhídrido carbónico, nitrógeno, hidrógeno sulfurado, helio, etc.

El gas natural no contiene olefínicos, hidrocarburos éstos que se originan en procesos de destilación destructiva o reforming.

El poder calórico del gas natural es variable de acuerdo a su composición, estando comprendido generalmente entre 9.000 y 9.500 cal/m3, a menos que se trate de un gas con importante contenido de inertes o por el contrario de hidrocarburos pesados, siendo así de menor o mayor poder calórico respectivamente.

La densidad, medida respecto de la del aire tomada como unidad, oscila comúnmente entre 0,6 y 0,7 según sea el contenido de hidrocarburos condensables (propano y superiores), pudiendo aún ser mayor si fuese muy rico en estos últimos.

No tiene color ni olor, aunque para su detección, se incorpora un componente químico (mercaptano) que le proporciona un olor característico.

Según sea el contenido de gasolina se lo denomina gas rico o gas seco. Como zona límite entre ambos categorías puede establecerse una banda comprendida entre 10 y 20 litros de gasolina por cada 1.000 m3 de gas.

En caso de contener, el gas natural, anhídrido carbónico en proporciones tales que hagan que el poder calórico esté por debajo de los valores que especifiquen los contratos de venta, debe someterse a procesos de extracción del mismo, así como también del hidrógeno sulfurado u otros compuestos de azufre que lo hacen sumamente corrosivo y además inaceptable para ciertos usos industriales.

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